2005年以前,机器人移动平台在国内多被用于研究院所科研工作,研发技术也相对复杂,还未呈现模块化。

  智位机器人(DFRobot)创始人叶琛回忆道,“当时只有美国的先锋移动机器人开发平台,但因为是闭源导致功能的扩展成本非常高”。叶琛对机器人天生敏感,在此前的职业生涯中,他也几乎没离开“机器人”,2006年取得机器人工程学博士学位后,进入诺丁汉大学机器人实验室担任研究员。

  本文文章插图来源于智位机器人,经授权使用

  “因此,机器人研发过程无法被简化。”叶琛较早地感知到“开源”对于机器人研发的重要性。

  1、敢于开源

  机器人主要由机械平台、电子控制系统(硬件)、驱动系统(软件)三大基本部分组成,除了没有开源闭源之分的机械平台,叶琛表示,彼时开源主要是集中在软件方面,电子控制系统即硬件的开源鲜有人涉足。

  如果电子控制部分也能开源,就可以和不同的传感器、控制器相通,就能极大地方便了机器人的二次开发。

  相比其他机器人公司,智位在2008年成立之初就确立了最大的不同――开源化。

  一方面通过标准接口的设计方式将各种机器人相关驱动器、控制器和传感器单元模块化,从而减少了机器人研发的复杂度。简单而言,不同类型机器人如服务机器人、扫地机器人都需要一个移动平台。智位可以提供这样一个“底座”给他们 ,客户在购置智位的产品后可以接入第三方或者智位自己的的传感器、控制器产品完成机器人的研发。智位自身已经拥有超1400个开源硬件和机器人产品,并且仍在保持每年推出200+的新品数量。

  另一方面智位将这些设计开源化,客户在这个基础上根据自己的需求来进行研发。这种方式一来可以减少模组开发过程的障碍,又可以极大地减少产品的重复开发。

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  成立初期,国内基本没有智位的竞品。

  叶琛说道,这是因为彼时国内做移动机器人研究的单位、学校不超过30个,市场容量不大,加上本身相关的技术还不成熟。“我们采用的加速度传感器现在仅需几美金一片,但当时我们的采购需要从国外进口,且价格高达2万元。”

  近几年,自动驾驶的出现也让技术的水准、适应性逐步优化,门槛降低,机器人相关研究也从学校研究走向了商业化、家庭化场景,出现诸如AGV、送餐机器人等多元化类型,开源的必要性和市场空间也越来越大。

  国内也因此相继涌现出几十家同类竞品,智位也在这几年发展成为全球领先的开源硬件和机器人供应商。

  对于智位来说,开源本身就是其核心竞争力,基于开源可以兼容更多场景,更容易形成生态。

  在发展过程中,叶琛也带领团队搭建了国内最大的将近20万会员的线上创客社区,吸引和聚集了一大批年轻的机器人爱好者及其他创客的加入。不管是用来共享行业新想法,还是用来收获市场的需求,该社区都让智位受益不小。

  2、聚焦创客教育

  叶琛表示,智位产品的本质就是服务创新开发者,而原有客户、用户中除了极客、企业,老师是相当比例的群体。

  2013年,智位专注聚焦STEAM教育领域,并于2017年推出蘑菇云创客教育品牌,目前已进入全球200多个国家和地区的1万多所学校,服务全球20000多名教师和上百万名学生,为世界各地的创客、教育工作者和科研人员提供支持。

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  这种支持包括硬件产品、教具研发、创意技术支持、线上商城等功能。以开源硬件为核心开展的DF创客社区、蘑菇云创客空间、创客嘉年华已经形成蘑菇云品牌的三大模块。现阶段,智位的创客教育收入已占到总营收的40%左右。去年智位实现接近2亿营收,处于盈利状态。

  叶琛表示,当老师们将产品用在教学中以后,产品的使用场景发生了变化,如果原来的用户是厨师,现在的用户却是学徒。

  而原有的老师用户的存在让智位能快速理解新场景开发出符合新用户的产品,甚至很多老师用户都成为了智位的研发人员,帮助一起开发。“ 这样我们在新场景下,无论是对场景的理解,还是用户需求的洞察都很快。”

  近期针对教学场景,智位还推出一款学生、老师简单易用的人工智能视觉传感器“二哈识图”,是国内比较领先的嵌入式摄像头,仅需一键即可完成AI训练,摆脱繁琐的训练和复杂的视觉算法。有了二哈识图,项目就有了全新的交互方式比如交互手势控制、自动驾驶、智能门禁、交互式玩具等。

  “这样可以把最新的技术以非常低的门槛使用起来。”

  叶琛提到,智位从来没把技术当做自己的壁垒,因此才敢于开放技术。反其道行之,智位更注重创新,拥有多项发明专利和实用新型专利以及核心软件的著作权。“整个行业内很多产品是我们首定标准,我们把创新作为核心要点。”

  这与智位拥有一支专业化、年轻化的研发团队紧密相关,团队300多人,研发人员占比三分之一以上,分布在上海、成都。并且公司还不断加大研发投入:一方面继续深耕教育场景,预计未来几年为三万所学校提供服务。同时也将开辟新的场景,充分利用现有用户对行业场景的理解,逐步对新的场景进行渗透。但因为疫情影响,占比不小的海外业务也受到影响,对于智位来说,尝试转型线上正是当务之急。近日刚完成数千万元B轮融资的智位也将在今年年底筹备新一轮融资。

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