“如何延长水果和蔬菜的保质期?”

  “喷涂大量的人工果蜡,然后尽量保证果蔬入嘴前的每分每秒都待在低温环境里。”

  这是最常见的回答,但位于美国南加州的食品技术公司Apeel Sciences却不这样想。这家公司选择给果蔬穿上无色无味可食用的“衣服”――一种纯天然涂层,即便在常温下,这种涂层也能保护果蔬远离变质腐烂。

果蔬防腐涂层诞生,资本为何大力支持?

  2012年,27岁的James Rogers正在加利福尼亚大学圣塔芭芭拉分校攻读材料学博士学位,他花了几年的时间研发太阳能涂料,致力于让更多人享用清洁能源。然而有一天,在从实验室返回学校的途中,他听着车里放的全球饥饿问题相关报道,却见车外是一亩又一亩的肥沃田地。新闻指出,世界生产的粮食足以养活所有人,但每年依旧有近十分之一的人口挨饿。

  “粮食浪费问题不在于生产多少”,Rogers很快明白了,“在于分销途中保存下来多少。”

  美国每天约有三分之一的农产品因变质腐烂直接被运送到垃圾填埋场。而发展中国家的情况更为恶劣,80%-90%的农产品在食用前就已经变质[1]。

  挨饿的罪魁祸首是食物的腐烂,对于最脆弱的果蔬来说,失水和氧化又是腐烂的根本原因。熟悉钢铁工业知识的Rogers立马想到人们常于钢制品表面覆盖耐腐蚀涂层防止金属生锈,自己或许能提出一个类似的解决方案,阻止水果和蔬菜变质。

  经过一段时间的研究,Rogers合理构想出一款纯天然、无色无味可食用的农产品防腐涂层,这一新颖想法使其在一次创业竞赛中脱颖而出。他的食品技术公司Apeel Sciences也在Bill & Melinda Gates基金会的资助下成立。之后的七年时间里,公司顺利完成了从A轮到D轮的融资。

  今年5月,ApeelSciences向外宣布获得2.5亿美元的风险投资,由新加坡淡马锡领投,新加坡主权财富基金GIC、总部位于新加坡的K3 Ventures以及包括Viking Global、Mirae Asset、Andreessen Horowitz、Tenere Capital在内的世界级投资者跟投。本轮投资中也不乏著名歌手Katy Perry、YouTube首席执行官Susan Wojcicki等公众人物的身影。迄今为止,公司融资总额已超过6.35亿美元,估值更是超过20亿美元。

  资本的这般看好在推动Apeel Sciences快速发展的同时,也为其引来了质疑的声音:

  一不明白涂层为何战胜了现今不断升级的人工果蜡,二不知道相较于众多“变废为宝”的食品创新技术,略显传统的涂抹式防护为何获得更高关注。

  对此,Apeel Sciences及其合作者、支持者纷纷给出了答案,简单来讲,有效解决果蔬腐烂问题的背后,粮食不安全、资源损耗以及环境污染得到改善才是资本的关注点。Apeel Sciences是在探索一条缓解社会问题的全新道路,自然优于人工果蜡,新于二次加工。

  但青睐也好,社会意义也罢,都得从那件“独特的衣服”谈起。

锁住水分阻挡氧气,让食物拯救食物

  早在几个世纪前,人们就意识到脂肪性物质是水果蔬菜的天然保护者。水果表皮天生分泌的果蜡和表皮内侧的角质(两者皆为脂肪性物质)可以相互配合,共同帮助水果抵抗病害,适应环境变化。

  但农药的出现使原有的天然果蜡外还附着上一层有害物质,因此供应商在将水果投入市场前会进行大规模清洗,而这也恰恰导致水果角质层的破坏,进而在分销过程中出现大量损耗。

  为了解决这一问题,人们又选择清洗后为农产品人工覆盖一层“果蜡”。而其中无法避免的化学成分添加,以及过多食用对身体造成负担等问题层出不穷。

  “我们的理念是:涂在食物表面的只能是食物。”Apeel Sciences的创始人兼CEO James Rogers介绍道。

  Apeel Sciences放弃了使用化工合成品的老路,着眼并剖析水果本身的脂肪性物质――角质层。团队利用常见果蔬的种子、果皮和果肉榨取脂肪油,提炼其中的脂肪酸作为主要成分制成无色无味可食用的防腐涂料Apeel。

  值得一提的是,Apeel Sciences加工利用的各类材料大多也是果蔬常被丢弃的部分,例如西兰花的根茎和葡萄酒酿造中产生的葡萄皮。

  纯天然的Apeel自然通过了美国食品药品监督管理局的“GRAS”认证,即“公认安全”食用标准。而且消费者也无需担心会对涂料中含有的水果成分过敏,过敏原一般来自食物的蛋白质,而非涂料的主要成分――脂类物质。

  这款植物基“衣服”能够将农产品的保鲜时间延长至原来的两到三倍,不仅比以往的人工可食用果蜡更有效,还可以帮助产品减少对低温环境的依赖。

  “我们的脂质涂层不仅在物理意义上更牢固地附着于果蔬表面,还能同水果表皮一样,发生化学反应,抵御水分蒸发和氧气进入。”Rogers解释道。

  当农产品的水分减少时,表皮水分子也逐渐少于脂质分子,后者不得不开始相互寻觅牵手,形成一层防护薄膜。而阻止失水的同时,薄膜拒绝氧气侵入也进一步缓解了农产品新陈代谢、自我消耗的速度。

  除此之外,果蔬角质分子的疏密程度互不相同,这意味着每种水果和蔬菜都需要相应的涂料配方。因此,Apeel Sciences在六年的时间内研发了超过36种涂层配方,成功延长了香蕉、浆果、柑橘、核果、辣椒和芦笋等农产品的保质期。

  不过,Apeel Sciences没有止步于此,而是不断加宽加厚这件“衣服”,致力于更大规模地解决果蔬腐烂问题。

  今年5月,Apeel Sciences正式收购人工智能高光谱成像技术公司ImpactVision。

  “超越人类视觉界限的技术与防腐涂层技术相结合可以很大程度上改善农产品供应链,减少分销过程中的损失并且最大程度延长农产品的寿命。” ImpactVision创始人Abi Ramanan说道。

  人们通常会根据外观或挤压感判断果蔬是否成熟,然而借助高光谱成像技术,供应商可以获取肉眼无法观察到的信息,例如果蔬的新鲜度、成熟度、营养密度和其他质量指标的量化数据。

  深入的数字化理解更清晰地展示每件农产品确切的成熟时间,厂商再以此进行合理分类,将产品安排送至不同地方。

  例如,对比第二天就要成熟的牛油果,四天后才能成熟的牛油果会被送往更远的销售地点,这样就能确保每个零售商甚至消费者可以收到最优质的食物。

  James Rogers表示:“对于同我们合作的三十多家供应商来说,这意味着更少的浪费和根本的改善。而最重要的是,消费者未来也有机会看见各项数据并以此判断果蔬质量。”

顺应绿色发展,帮助应对社会危机

  联合国粮农组织将2020年9月29日确定为首个“国际粮食损失和浪费问题宣传日”,呼吁国际社会加快行动,减少食物浪费。作为粮食体系中长期存在的严峻问题,粮食浪费对粮食安全、自然环境和资源都构成了极大的威胁。

  联合国环境规划署表示,全世界每年生产的食物中约有三分之一(约13亿吨)遭损耗浪费,其中水果和蔬菜的占比更是高达40%-50%[2]。在发展中国家,由于落后的农业基础设施、采摘存储技术以及分销网络,果蔬的变质大多出现在运输和销售途中。根据自然资源保护协会的数据,美国、加拿大等发达国家的情况虽略有不同,但收获环节后的损失同样瞩目。

  近十年,食品行业的入局者愈发关心粮食浪费问题,但大部分人只是将目光集中于全链的一端――变着花样循环利用已然废弃的食物,从把啤酒糟回收升级成谷物棒,到将废弃果蔬榨成果汁或脱水成健康“薯片”。

  与之相比,从根源解决问题的食品企业只有研发果蔬“衣服”的ApeelSciences和制作果蔬“呼吸包”的Hazel Technologies等寥寥几家。

  “从数字上看,这是一个万亿美元的细分行业。”

  美国食品超市连锁店Whole Foods前首席执行官、Apeel Sciences现任董事会成员Walter Robb还表示,防腐涂层是一项全新的技术,符合国家绿色发展方向。

  Apeel Sciences除了与美国大型零售商进行合作,力图拯救国内超过5400万饥饿人口以外[3],也主动同肯尼亚、尼日利亚等发展中国家的种植者联系,希望帮助他们延长农产品的保质期,保证产品安全运输至更多更大的市场,进而解决果蔬缺乏和营养不均衡等粮食安全问题。

  同时,国家资源损耗和环境污染的情况也能得到改善。水果和蔬菜的腐烂变质不仅意味着用于生产、运输和包装的各类能源资源惨遭浪费,还代表着全球8%至10%的温室气体排放[4],全球气候变暖加剧。

  Apeel Sciences高级总监Jessica Vieira表示,根据生命周期评估研究,Apeel于2020年保护了超过500万个牛油果不被扔进垃圾填埋场,节约用水超过10亿升――足以填满450个奥运会标准游泳池;并且避免了2000多吨二氧化碳排放――相当于种植 27000棵树。在过去的 18 个月里,Apeel也同样防止了约470 万个酸橙被浪费,节约用水 2.5 亿升,并避免了230 吨二氧化碳排放[5]。

  “但这只是我们应对粮食危机和气候危机的开始。”

  “我们希望未来的某一天,消费者会专门去商店购买Apeel农产品。”James Rogers补充道,“希望Apeel不仅能改善地区问题,还能帮助解决世界范围内的粮食浪费问题和环境污染问题。”

中国果蔬是否会穿上“Apeel衣服”?

  2018年9月,美国第三大综合零售商Kroger宣布与Apeel Sciences合作,开始在美国中部城市辛辛那提的109家商店里售卖Apeel牛油果。

  2019年,坚持履行“零饥饿零浪费”目标计划的Kroger进一步扩大该合作,将牛油果引入全国1100多家商店,并在试点商店上架Apeel酸橙和芦笋。

  温室蔬菜种植商和供应商Houweling's也于2019年同Apeel Sciences达成协议,用Apeel取代原来长期使用的一次性塑料包装,并将相关农产品推向包括沃尔玛在内的各大零售商。

  该涂层创新技术也很快受到了欧洲各国的关注和支持,大型农产品供应商Nature'sPride在三年的时间里向德国、丹麦等五十多个国家先后推出Apeel牛油果和芒果。

  “为解决粮食问题,我们每天都在供应链上寻求创新方法,努力让世界变得更健康更环保。Apeel可以极大减少食物浪费,所以我们很自豪与这个团队合作,也期待更多的欧洲消费者能够享用Apeel农产品。” Nature's Pride首席商务官ADRi?lle Dankier表示道。

  随着人们对粮食危机及其衍生问题愈发重视,这件纯天然防腐“衣服”也受到了越来越多的关注,目前来看,无论是资本还是大众消费者大多都予以了肯定和支持。

  相比之下,中国粮食浪费问题大多依靠政府出手解决,例如完善农业基础设施或开展“节约粮食”教育活动等,主动请缨的食品科技公司少之又少。再者,果蔬保鲜剂市场依旧是中小传统商家的舞台,所有人牢牢抓住“化工合成品”这一主题,推出各类食品级“果蜡”,竞争激烈。

  尽管国内消费者一直对市面上的“果蜡”保持警惕态度,但求取彻底解决方案的声音还是占据少数。

  所以目前看来,Apeel Sciences短期内进入中国并顺利分一杯羹的可能性并不大,不过它的出现确实给市场参与者一个全新的思路――从根源缓解粮食浪费问题,让食物拯救食物。

  图片来源:ApeelSciences、百度百科、摄图网

  数据参考:

  [1] Natalie Parletta, Natural Coating That Keeps Produce Fresh Longer Is Going Global

  [2] UN Environment Programme

  [3] RyanCooper, Food Waste in America: Facts and Statistics

  [4] JeremyPlester, How food waste is huge contributor to climate change

  [5] JoyGlass, APEEL & THE SCIENCE OF SUSTAINABILITY

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